Augmentation “très inhabituelle” des cas de lésions hépatiques observées chez les enfants au Royaume-Uni, aux États-Unis et en Europe

Une augmentation inhabituelle des cas de lésions hépatiques chez les enfants a été observée au Royaume-Uni, aux États-Unis et en Europe, ce qui a incité l’Organisation mondiale de la santé (OMS) à surveiller de près la situation.

Le 5 avril, l’OMS a été informée de 10 cas d’hépatite aiguë sévère (inflammation du foie) chez des enfants de moins de 10 ans en Écosse. Trois jours plus tard, il avait reçu des rapports de 74 cas à travers le Royaume-Uni. Habituellement, en Écosse, il y a environ 7 à 8 cas par an chez des patients sans affections sous-jacentes. Des cas similaires ont été signalés en Alabama, quelques cas étant également signalés en Irlande et en Espagne.

“L’hépatite légère est très fréquente chez les enfants suite à une série d’infections virales, mais ce que l’on voit en ce moment est assez différent”, a déclaré le professeur Graham Cooke, professeur de recherche NIHR sur les maladies infectieuses, Imperial College London, dans un communiqué. “Les enfants souffrent d’une inflammation plus grave, entraînant dans quelques cas une défaillance du foie et nécessitant une transplantation.”

Dans un rapport de cas basé sur les patients vus pour la première fois en Écosse, les médecins notent que la gravité de la maladie observée chez les enfants était “malheureusement remarquable”. Ils rapportent que les enfants n’avaient pas d’antécédents médicaux significatifs avant leur admission à l’hôpital, où ils sont tous restés au moins six jours, trois enfants nécessitant une greffe de foie. Les symptômes des cas étaient similaires.

“Pour deux enfants, un contact étroit dans un ménage ou un autre cadre avec deux autres cas a été signalé. Les symptômes signalés comprennent la jaunisse (huit des neuf cas), des douleurs abdominales (sept des neuf cas) et des nausées et des malaises (six des neuf cas) menant à l’admission », note le rapport, publié dans Eurosurveillance. “Presque tous ont signalé des symptômes gastro-intestinaux, notamment de la diarrhée ou des vomissements et de la léthargie, mais pas de fièvre, dans les semaines précédant leur admission.”

La cause de la flambée des cas n’est pas encore connue. Les virus de l’hépatite A, B, C, E et D ont été exclus par des tests de laboratoire, tandis que le SRAS-CoV-2 (le virus qui cause le COVID-19) et/ou des adénovirus ont été détectés dans plusieurs cas, l’OMS notant qu’il y a eu une augmentation de l’activité des adénovirus au Royaume-Uni. Les experts sont divisés quant à la cause de la maladie, sans suffisamment de données pour continuer, bien qu’un virus d’une certaine description semble probable.

“Lorsqu’il y a un groupe de cas comme celui-ci, je pense qu’il est probable qu’il y ait une cause virale”, a commenté le professeur Simon Taylor-Robinson, hépatologue à l’Imperial College de Londres, qui n’a pas participé à l’étude. “Une multitude de virus peut causer une hépatite – les hépatites A à E sont bien connues, et le virus d’Epstein Barr (qui cause la fièvre glandulaire) peut être une autre cause.”

Pour compliquer les choses, plusieurs virus – dont les adénovirus, qui peuvent dans de rares cas provoquer une inflammation du foie – circulent en ce moment.

“Il n’est pas rare d’avoir des adénovirus au printemps. Et il y a aussi d’autres virus – le COVID-19 a été associé à l’inflammation de nombreux autres organes du corps”, a poursuivi Taylor-Robinson. “Pour le moment, nous ne savons pas quelle est la cause ou si l’un de ces virus est impliqué. Il est également difficile de déterminer la cause et l’effet car les virus peuvent être courants de toute façon, ils peuvent donc être présents mais pas nécessairement la cause.”

Bien que préoccupants, les experts soulignent le fait que le foie est très doué pour se régénérer au fil du temps. Les parents et les tuteurs doivent contacter un professionnel de la santé s’ils remarquent des symptômes d’hépatite chez leurs enfants. En attendant, les autorités sanitaires et l’OMS continueront d’enquêter.

« L’hépatite est inhabituelle chez les enfants. En ce qui concerne l’hépatite virale, l’infection dans l’enfance provoque très rarement une maladie clinique (cela est vrai de la plupart des infections virales – la maladie est souvent bien pire si elle est attrapée à l’âge adulte) “, a déclaré le professeur Will Irving, professeur de virologie à l’Université de Nottingham. Centre des médias scientifiques.

« La récolte actuelle de cas d’hépatite chez les enfants de moins de 10 ans est donc très inhabituelle. À l’heure actuelle, aucune cause précise n’a été identifiée, mais des enquêtes sont en cours pour tenter de trouver la cause. Il s’agit notamment de rechercher des toxines dans des échantillons de patients (toxicologie) et également d’essayer d’identifier tout virus qui pourrait être responsable.

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