Aunjanue Ellis, star de “King Richard”, révèle qu’elle est bisexuelle

Le 24 mars, la candidate aux Oscars Aunjanue Ellis est montée sur le tapis doré pour accepter ses honneurs aux Essence Black Women in Hollywood Awards. Emblasonné sur le bras gauche de sa veste de costume Dolce & Gabbana brûlante était le mot “Queer” épelé en strass.

Mais personne sur la ligne de presse à l’extérieur de l’hôtel Beverly Wilshire n’a interrogé Ellis à ce sujet. Et personne à l’intérieur de la salle de bal ne l’a fait non plus. Peut-être qu’ils étaient trop concentrés sur son brûleur de grange d’un discours acceptant l’un des honneurs de l’après-midi, mais la star de “King Richard” a une autre théorie.

“Je pensais: ‘Pourquoi n’y a-t-il pas plus de gens qui y prêtent attention?’ Et j’étais comme, ils pensaient probablement que ça disait ‘Reine’ », raconte-t-elle Variété sur Zoom, éclatant d’un rire chaleureux. « Ce n’était pas que je m’attendais à une sorte de réaction majeure ou quelque chose comme ça. Un membre de ma famille l’a remarqué, mais personne d’autre ne l’a fait.

Ce membre de la famille savait déjà qu’Ellis est bisexuelle – la femme de 53 ans a été ouverte sur sa sexualité à ses amis et à sa famille dans le Mississippi et aux personnes avec lesquelles elle a travaillé pendant des décennies. Cependant, ils ont dit à Ellis qu’ils étaient “blessés” par son choix d’exprimer sa sexualité avec tant de fierté et dans un cadre aussi public.

«Je suis un travail en cours, et ma famille et ma communauté sont des travaux en cours», dit Ellis. « Je crois vraiment que c’est important de le dire parce que je ne suis pas seul. On voit des gens de l’autre côté, là où tout le monde va bien : “L’amour c’est l’amour”.

Mais la réalité d’Ellis, qui a grandi dans une famille craignant Dieu dans la Bible Belt, a été différente. “S’ils viennent à New York et qu’ils sont avec tous mes amis gays, ils se disent : ‘Oh, on est cool.’ Mais ne l’apporte pas à la maison. Ne soyez pas ouvert avec ça.

C’est un potentiel de rejet qu’Ellis a dû traverser depuis qu’elle avait 8 ans en réalisant qu’elle était queer. Elle était déjà cette enfant à l’école du dimanche qui remettait en question la misogynie dans la Bible, demandant “Pourquoi une femme doit-elle être soumise à un homme?” se souvient-elle. “Et puis il y avait cette autre chose à propos de moi que je ne comprenais pas non plus.” Un été, alors qu’Ellis était adolescente, elle se souvient d’avoir essayé de s’entraîner à être attirée par les garçons, d’avoir essayé “d’amener mon corps à adopter un comportement correct”.

“La solitude de cela est si solitaire, c’est violent”, dit-elle. «C’est violent parce que vous devez littéralement rentrer et placer tant de parties de vous pour être acceptable, afin que les gens ne vous fuient pas et ne veuillent pas être autour de vous. C’était fatiguant. C’était comme ça l’enfance. C’était comme ça l’adolescence. je savais [my sexuality], mais il n’y avait pas de modèle pour cela ; il n’y en avait pas d’exemple; il n’y avait pas de place pour cela, et certainement pas de pardon pour cela.

Ce n’est qu’à l’âge de 30 ans qu’Ellis, qui entretient une relation de 11 ans avec un homme qu’elle a rencontré à l’église, a pleinement reconnu qu’elle était bisexuelle. C’est arrivé en marchant sur le terrain du Sundance Lab avec une autre participante.

“Nous passions juste du temps à parler et à traîner”, se souvient-elle. “Nous avons marché le long de ce ruisseau – ces ruisseaux de l’Utah où il neige une fois, puis il devient un beau ruisseau clair et clair – et il y a eu un moment où le soleil frappait l’eau, et je regardais dans l’eau, et c’était si clair, et je ne peux entendre que la voix de cette femme derrière moi. J’ai dit: ‘C’est ce que je suis censé ressentir. C’est ce que j’ai attendu de ressentir toute ma vie.'”

Cependant, elle dit qu’elle était consciente que son absence aurait des conséquences et des répercussions personnelles. Mais elle savait aussi qu’elle ne le cachait pas.

“La façon dont je vis ma vie, autour des gens avec qui je vis ma vie, j’en parle publiquement”, dit Ellis. «Je suis très clair sur le fait d’être bisexuel. J’ai un sweat qui dit ‘Girl Bi’ que je porte partout.

Quant à savoir pourquoi sa sexualité n’a pas été évoquée plus tôt dans les médias, Ellis ajoute avec un petit rire : “Personne n’a demandé.”

Même si la saison des récompenses de l’année dernière a généré certaines des plus grandes fanfares hollywoodiennes qu’Ellis ait reçues au cours de sa carrière de près de 30 ans, deux fois nominée aux Emmy Awards, l’envoyant le long d’un gantlet de tapis rouges, de cocktails, de panels et d’interviews, sa vie personnelle n’a jamais vraiment est venu.

“Comment intégrez-vous cela dans la conversation, au milieu de moi qui parle de ce film?” elle explique. « Je ne suis pas cette nana. Mon travail consistait à parler de “King Richard”, de la famille Williams, de ces merveilleuses jeunes femmes avec lesquelles j’ai travaillé, du travail incroyable de Will Smith dans ce film. Je n’allais pas dire : ‘Et au fait, au cas où tu n’aurais pas encore entendu…’ Parce que c’est artificiel.

Aunjanue Ellis à la 15e cérémonie annuelle des prix Essence Black Women in Hollywood.
Scott Kirkland/Sipa USA via AP

Ainsi, avant les Essence Awards, Ellis a demandé aux stylistes Wayman et Micah de personnaliser sa veste de costume, un peu comme ils l’avaient fait avec sa robe Critics Choice Awards et le feraient pour les Oscars. (Les deux ont été brodés les mots “Jax Baby”, un clin d’œil à sa défunte mère Jacqueline.)

“Ils répondaient à mes désirs d’honorer les gens dans ma vie, et c’était l’une des choses que je voulais aussi honorer – de cette façon, et parmi les femmes noires en particulier”, note-t-elle.

La mission d’Ellis en tant qu’acteur est de rendre les femmes noires fières. « Je veux parler pour eux et pour eux d’une manière où ils se sentent honorés, où ils sentent que je fais et dis quelque chose qui reflète leurs espoirs, leurs rêves, leurs peurs, leurs aspirations », dit-elle.

Sur le revers de la médaille, cependant, ce sont les femmes noires dans le secteur du divertissement qui lui ont dit les choses les plus blessantes à propos de l’homosexualité, sans tenir compte de sa sexualité. Pour des raisons qu’Ellis ne peut pas vraiment mettre le doigt dessus, les gens ne reconnaissent pas qu’elle fait partie de la communauté LGBTQ.

« Il y a une présomption faite de moi – une présomption faite de moi. Est-ce parce que je suis une femme noire du Mississippi ? Est-ce parce que je suis plus âgé ? réfléchit-elle. «Je ne sais pas quels sont les mécanismes qui les empêchent de traiter, ou qu’ils ne sont pas simplement capables de croire que de la même manière que je suis noir, je suis queer. C’est ce que je suis.”

De nombreux collègues ont surpris Ellis avec leurs opinions homophobes.

Une infraction a été commise lorsqu’Ellis a travaillé sur un personnage réel dont la bisexualité a été évoquée. “Cette personne avec qui je travaillais avait énormément d’anxiété à l’idée d’explorer cette partie de la vie de ce personnage”, se souvient-elle. “Je suis assis ici, j’ai l’impression qu’il y a quelque chose de pervers chez cette femme parce qu’elle est bi, et nous ne voulons pas en parler, comme si quelque chose n’allait pas chez elle.”

Un autre collègue lui a déploré d’avoir dû embrasser une autre femme dans une scène. “La façon dont elle en parlait, c’était presque comme si elle en était dégoûtée”, partage Ellis. “Et j’étais juste comme, ‘Qu’est-ce que je fais ici?'”

Parce que ces infractions se produisaient si fréquemment – ​​et de la part d’artistes soi-disant progressistes pas moins – Ellis a décidé qu’elle en avait assez et s’est adressée à tout le monde via un texte de masse.

“J’étais comme, ‘Écoutez, je vous aime tous. J’apprécie mes relations et mes amitiés, travailler et autrement avec vous tous, mais vous devez savoir que je suis bisexuelle », raconte-t-elle. “Donc, quand vous dites des choses, quand vous vous êtes senti le plus intime avec moi, qui sont queer-phobiques, vous parlez de moi. Et ça fait mal.'”

Ellis a reçu quelques réponses perplexes. «Cela ne leur dit même pas que cela se produit, car c’est tellement hétéro-normatif. Nous pensons que nous sommes de l’autre côté des choses à cause de ce que nous voyons dans les médias et à la télévision et nous ne le sommes pas.

Elle ajoute : « Je pense que c’est l’une des raisons pour lesquelles j’ai commencé à porter ce sweat-shirt. Et c’est l’une des choses qui m’a fait mettre ‘Queer’ sur ma manche ce jour-là.

Son objectif actuel est d’élargir la gamme de représentation queer à travers son travail.

« Il n’y a pas beaucoup de romans sur les femmes noires queer », observe-t-elle. “Il y a des personnages, mais l’expérience complète d’une femme noire étant gay ou bisexuelle, ça n’existe pas, donc nous devons l’écrire dans l’existence.”

Ellis développe un projet sur le vote et la militante des droits des femmes Fannie Lou Hamer (à la suite d’un court métrage de 2022 dans lequel Ellis dépeint son compatriote Mississippien), et elle met intentionnellement en lumière des personnages queer impliqués dans l’activisme de Hamer.

“Cette idée que nous venons de décider d’être gay il y a deux ans, ou il y a 15 ans, ou il y a 20 ans est un mensonge”, déclare-t-elle. Ellis dit qu’elle veut plus de films comme le prochain biopic de Bayard Rustin qui présente Colman Domingo, sa co-vedette dans le prochain remake musical de “The Color Purple”, en tant que leader des droits civiques.

“Il est impératif que nous en voyions davantage, car c’est la vérité sur qui nous sommes”, dit-elle. “Ce n’est pas une tache sur qui nous sommes. C’est la merveilleuse portée de notre humanité en tant que Noirs dans ce pays. C’est quelque chose sur lequel j’insiste, dans ce que j’apporte au monde de manière créative.

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