Des centaines d’oiseaux retrouvés morts, probablement de la grippe aviaire, au lac Illinois

CHICAGO — La grippe aviaire a probablement tué des centaines de cormorans à aigrettes nichant à Baker’s Lake près de Barrington.

Le biologiste de la faune Chris Anchor a déclaré qu’il s’agissait de la plus grande épidémie de maladie chez les oiseaux sauvages qu’il ait vue dans le comté de Cook.

“Je n’ai jamais rien vu de tel depuis que j’ai commencé à travailler ici il y a 41 ans”, a déclaré Anchor, du district de Forest Preserve du comté de Cook. “Il y a de fortes chances que cela se produise dans d’autres endroits, et nous n’en sommes pas conscients car personne ne regarde.”

L’épidémie, qui affecte les populations d’oiseaux sauvages, de basse-cour et commerciales, a probablement été causée par la même souche hautement infectieuse de grippe aviaire qui balaie le pays.

Depuis début février, plus de 23 millions d’oiseaux dans des troupeaux commerciaux ont été tués par la grippe aviaire ou euthanasiés en raison de l’épidémie, principalement en dehors de l’Illinois, selon le département américain de l’Agriculture.

Des cas ont été signalés dans 24 États cette année, l’Iowa étant le plus durement touché, a rapporté l’Associated Press. Alors que la volaille reste sûre à manger tant qu’elle est bien cuite, les prix des œufs et des autres aliments liés à la volaille montent en flèche.

Les responsables fédéraux et étatiques ont déclaré qu’il s’agissait de la pire épidémie de grippe aviaire aux États-Unis depuis 2015, lorsque plus de 50 millions d’oiseaux sont morts de la grippe ou ont été euthanasiés.

Dans l’Illinois, les autorités ont fermé Emiquon National Wildlife Refuge et Emiquon Preserve dans le centre-ouest de l’Illinois du 16 au 25 mars après une épidémie probable parmi les oies migratrices. Selon l’USDA, la grippe aviaire a été détectée chez une poignée d’oiseaux sauvages retrouvés morts à Will, Champaign et d’autres comtés en mars.

L’épidémie de Baker’s Lake, qui se trouve à environ 40 miles au nord-ouest de Chicago, semble être la première grande mortalité d’oiseaux sauvages due à la maladie dans l’Illinois, a déclaré Anchor. Le pathologiste de l’État a confirmé que sept cormorans à aigrettes découverts morts dans la roquerie avaient été testés positifs pour la grippe aviaire, a-t-il déclaré.

Anchor a recueilli les oiseaux il y a quelques jours après avoir pataugé dans le lac près de la colonie où il a découvert des centaines de morts, dont certains flottaient parmi les quenouilles et la végétation.

Bien que la grippe aviaire n’infecte généralement pas les humains, il y a eu quelques rares cas d’infection humaine, selon les Centers for Disease Control and Prevention.

Anchor a averti le public d’éviter de s’approcher ou de toucher des oiseaux sauvages qui semblent malades ou morts, en particulier les oiseaux aquatiques et les oiseaux de proie.

Le zoo de Lincoln Park, le zoo de Brookfield et d’autres institutions ont récemment amené leurs oiseaux dans des expositions à l’intérieur pour les protéger des oiseaux sauvages qui pourraient transmettre la maladie. “C’est une précaution”, a déclaré Anchor.

La grippe aviaire, en particulier, se manifeste chez les rapaces sauvages, les oiseaux de rivage, les oies, les canards et autres oiseaux aquatiques tels que les cormorans, ainsi que les poulets domestiques, les dindes, les canards et les oies. Et il existe de nombreuses souches différentes, certaines moins mortelles que d’autres.

“Le récent est très meurtrier”, a déclaré Michael P. Ward, ornithologue principal de l’Illinois Natural History Survey. “Si l’oiseau l’attrape, il meurt.”

C’est l’une des raisons pour lesquelles de nombreux cormorans ont peut-être succombé à la maladie à Baker’s Lake. Ces oiseaux sont des nicheurs coloniaux, se reproduisant étroitement ensemble, ce qui facilite la transmission de la maladie, a déclaré Ward.

“Il y a toujours la grippe aviaire qui circule, mais cette version hautement pathogène de celle-ci n’apparaît pas souvent”, a-t-il déclaré. “Il se trouve généralement avec la sauvagine dans des zones restreintes et peut provoquer un événement de mortalité massive.”

“Il s’épuise souvent rapidement”, a déclaré Ward, ajoutant qu’il espère que c’est ce qui se passera avec les oiseaux de Baker’s Lake.

Les autorités restent vigilantes car des oiseaux comme les cormorans migrent encore à cette période de l’année et peuvent les emporter avec eux dans différentes régions.

“Hérons, aigrettes, cormorans se rassemblent tous dans ces roqueries où la maladie peut se propager rapidement”, a déclaré Ward.

Bien que les risques que les humains contractent la grippe aviaire sont très rares, Ward a déclaré : « C’est quelque chose qui nous préoccupe davantage ces jours-ci, étant donné que le COVID est (probablement) passé de la faune aux humains.

La grippe aviaire se propage par contact direct d’oiseau à oiseau. Il peut également se propager aux oiseaux via des surfaces et des matériaux contaminés, y compris les vêtements, les chaussures ou les mains des personnes, selon l’USDA.

Les oiseaux qui vivent à proximité, comme les canards et les nicheurs coloniaux, sont également sensibles à d’autres maladies. Chaque été, environ une douzaine d’oiseaux de Baker’s Lake sont retrouvés morts d’une maladie fongique appelée histoplasmose ou d’une maladie virale appelée maladie de Newcastle, a déclaré Anchor. Les deux maladies affectent les oiseaux domestiques et l’histoplasmose peut être transmise à l’homme.

Anchor a appris l’existence des cormorans morts après avoir été informé par Tom Regan, de Barrington, qui observait des oiseaux à Baker’s Lake.

“J’ai vu un oiseau mort et j’ai pensé : ‘Oh, ce n’est pas inhabituel avec une grande colonie sur l’île. Ensuite, je vois ces autres mourir – environ 10 ou 20 – semblant se tordre de douleur », a déclaré Regan.

Les grandes aigrettes, qui nichent également à Baker’s Lake, volaient et semblaient aller bien, a-t-il déclaré. Les grandes aigrettes et les cormorans à aigrettes ont été à un moment donné répertoriés comme oiseaux nicheurs en voie de disparition dans l’Illinois.

“Quand vous voyez un grand pourcentage d’une population d’oiseaux disparaître, c’est très dramatique et beaucoup de gens pensent que c’est tragique”, a déclaré Anchor. « Les oiseaux deviennent désorientés. Ils deviennent non coordonnés. Cela fait partie de la nature.

Signaler ces observations est important, selon le Département des ressources naturelles de l’Illinois. Si les gens rencontrent au moins cinq oiseaux aquatiques sauvages, oiseaux aquatiques ou rapaces morts dans un même endroit, ils doivent contacter leur biologiste local de la faune du district IDNR (www.wildlifeillinois.org/sidebar/contact-an-idnr-district-wildlife-biologist) ou l’USDA Services de la faune au (866) 487-3297.

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