“Il est fait pour ces moments”

PHOENIX – Tout d’abord, Chris Paul a entendu son ancien coéquipier et entraîneur Willie Green demander aux Pélicans de la Nouvelle-Orléans de le mettre au défi de tirer. Puis, après que Paul ait éviscéré la stratégie, il l’a fait savoir à son vieil ami.

Paul, qui aura 37 ans dans trois semaines, est devenu le joueur le plus âgé à enregistrer 30 points et 10 passes décisives dans un match éliminatoire, alors qu’il a obtenu exactement ces chiffres en menant les Phoenix Suns, tête de série, à une victoire de 110-99 dans le match 1. de leur série de premier tour dimanche.

Il a dépassé Steve Nash, qui a fait de même en tant que membre des Suns à 36 ans en 2010. Paul est maintenant l’un des cinq joueurs de l’histoire à avoir disputé 10 matchs éliminatoires avec 30 points et 10 passes décisives. LeBron James en a le plus avec 22 performances de ce type, suivi de Michael Jordan avec 15.

Une grande partie de cela est survenue lors d’un rallye furieux au quatrième trimestre, alors que Paul a marqué 17 points en cinq minutes pour écraser une tentative de retour des Pélicans. Le choix de Green de faire en sorte que ses défenseurs donnent de l’espace à Paul en passant sous des pick-and-rolls s’est retourné contre lui lorsque Paul a fait trois 3 points d’affilée alors qu’il attaquait une défense de commutation qui l’a laissé à plusieurs reprises contre le plus lent Larry Nance Jr.

“C’est comme m’inviter [to] tirer », a déclaré Paul, qui a regardé plusieurs fois vers Green après avoir éclaboussé des coups. « Je connais Willie; Voilà mon homme. Tout cela fait partie du jeu.”

Green, qui était assistant avec les Suns la saison dernière et a joué avec Paul sur les LA Clippers et les New Orleans Hornets de l’époque, a utilisé une formation lourde qui a réduit une avance de 23 points à Phoenix à seulement six au début du quatrième. trimestre.

Mais Paul a rompu la stratégie en demandant à plusieurs reprises au centre Deandre Ayton de placer un écran et de forcer Nance à effectuer un changement. Finalement, Green a dû retirer Nance, qui avait été très efficace avec Paul sur le banc, du match.

“Nous sommes passés sous quelques écrans, et il s’est juste tenu derrière et a tiré la balle 3”, a déclaré Green à propos de Paul. “Les confusions étaient de notre part, de ma part en tant qu’entraîneur. Je dois faire mieux avec cette couverture. Chris, c’est exactement ce qu’il fait.”

Paul a marqué ou aidé sur 23 des 31 points des Suns au quatrième quart. Ses 19 points dans le cadre étaient les deuxièmes plus dans le dernier quart de sa carrière.

“Cet homme est un vrai concurrent et un vrai gagnant”, a déclaré la star des Suns Devin Booker, qui a récolté 25 points. “Quand il le veut à ce point, vous pouvez le voir dans son comportement et dans sa démarche, donc cela ne devrait surprendre personne. Il est construit pour ces moments.”

Les Suns ont maintenu les Pelicans à 22% de tirs en première mi-temps alors que Mikal Bridges, qui a été nommé finaliste du joueur défensif NBA de l’année, a étouffé le garde des Pelicans CJ McCollum. Les Pélicans n’ont tiré que 2 sur 16 pour le match lorsque Bridges était le principal défenseur, selon le suivi ESPN Stats & Information. McCollum a terminé avec 25 points mais a raté 16 tirs et était de 0 en 9 avec Bridges sur lui.

Paul a également joué une excellente défense, réalisant trois interceptions.

“C’est juste sa capacité à comprendre qu’il doit prendre le contrôle d’un match”, a déclaré l’entraîneur des Suns, Monty Williams. “Je ne pense pas avoir côtoyé quelqu’un comme Chris qui a cette sensation innée pour cette époque.”

Andrew Lopez d’ESPN a contribué à ce rapport.

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