Pour l’ARNm, les vaccins Covid ne sont qu’un début

L’une des forces de l’ARNm est sa « remarquable agilité », comme le dit Hatchett. Ses seuls ingrédients bruts sont les quatre bases d’acides aminés qui forment les “lettres” de la séquence d’ARN, de sorte qu’il peut être conçu et fabriqué assez rapidement. “La fabrication biologique est très difficile et capricieuse et a été difficile à introduire dans de nombreux environnements. Il a fallu des décennies à l’Inde pour développer sa capacité de fabrication de vaccins », déclare Hatchett. “Il peut être plus facile pour les pays de développer une capacité de production d’ARNm que la capacité de fabrication biologique traditionnelle.”

Les pays en développement pourraient, suggère Hatchett, sauter par-dessus les processus traditionnels de fabrication de vaccins et passer directement à l’ARNm – des usines d’ARNm sont déjà prévues dans des pays d’Afrique et d’Asie. Après Covid, ils pourraient être rapidement réutilisés pour créer des vaccins contre d’autres maladies – tout ce que vous avez à faire est de changer l’ordre des bases dans l’ARNm pour donner au corps un nouvel ensemble d’instructions. Il y a aussi beaucoup moins de problèmes de pureté ou de contamination qu’avec les vaccins traditionnels – le corps traduit, exprime et décompose rapidement le brin d’ARNm.

“L’ARNm est complètement interchangeable”, déclare Jackie Miller, vice-présidente principale des maladies infectieuses chez Moderna. “Ce qui change entre les différents vaccins, c’est la matrice d’ADN que nous utilisons pour synthétiser l’ARN messager, mais dans l’ensemble de notre portefeuille de vaccins, nous utilisons la même nanoparticule lipidique.”

Le CEPI souhaite utiliser cette flexibilité pour créer une bibliothèque de vaccins à ARNm contre chacune des familles virales connues pour causer des maladies humaines. Cela coûterait entre 20 et 30 milliards de dollars, estime Hatchett, mais cela permettrait une réponse rapide à toute nouvelle épidémie. “La leçon de 2020 est que 326 jours [the time from sequencing the genome of SARS-CoV-2 to administering the first doses of a Covid vaccine outside of trials] est formidable, stupéfiant et pas assez rapide », dit-il. Le CEPI veut être en mesure de fabriquer un vaccin contre les menaces émergentes dans les 100 jours. “L’ARNm est un élément essentiel et critique de notre capacité à accomplir cette mission”, déclare Hatchett.

L’autre objectif du CEPI est d’améliorer l’accès aux vaccins à ARNm, qui doivent encore être stockés et transportés à des températures extrêmement froides (–80°C pour Pfizer/BioNtech, –20°C pour Moderna), ce qui rend difficile l’accès aux zones reculées. L’exigence de la chaîne du froid et le coût sont deux raisons pour lesquelles la majorité des vaccins à ARNm ont été achetés et administrés par des pays à revenu élevé. En Inde, 88 % des personnes ont reçu le vaccin AstraZeneca Covid, qui est basé sur une technologie différente, n’a pas besoin d’être conservé aussi froid et a été mis à disposition à bien moins cher ; aux États-Unis, l’écrasante majorité a reçu des vaccins à ARNm.

Ce problème ne disparaîtra jamais complètement – l’ARNm est intrinsèquement instable, dit Karikó, au point que les expéditions de vaccins peuvent être ruinées par une route cahoteuse – mais il y a un compromis entre la température et la durée de conservation ; vous pouvez stocker les vaccins à des températures moins extrêmes, mais ils se dégraderont plus rapidement. “Dans certaines parties du monde, ce n’est pas la présentation la plus pratique”, déclare Miller. Bien que l’ARNm puisse éventuellement être moins cher que la fabrication de vaccins traditionnels, ce n’est pas le cas aujourd’hui – et garantir un accès équitable pourrait nécessiter des percées techniques. Dieffenbach suggère de lyophiliser les particules de vaccin pour faciliter le transport et le stockage comme une solution potentielle – l’ARNm pourrait éventuellement être injecté dans le nez, inhalé sous forme de poudre ou appliqué à l’aide d’un patch. L’ARN auto-amplifié, qui se réplique à l’intérieur du corps, pourrait permettre des doses plus faibles, ce qui pourrait réduire le risque d’effets secondaires.

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