Traitement de la maladie cœliaque : sommes-nous proches d’un remède ?

Q : La recherche scientifique a-t-elle fait des progrès vers une guérison ou un traitement de la maladie coeliaque ?

Jusqu’à il y a environ 15 ans, les sociétés pharmaceutiques montraient peu d’intérêt pour le développement de médicaments pour la maladie coeliaque, a déclaré le Dr Alessio Fasano, directeur du Center for Celiac Research and Treatment au Massachusetts General Hospital de Boston. À l’époque, les chercheurs savaient que pour les personnes atteintes de la maladie, la consommation de gluten – une protéine présente dans le blé, le seigle et l’orge – causait des dommages à l’intestin grêle. Mais ils ne comprenaient pas comment ni pourquoi le gluten avait cet effet. Et, a déclaré le Dr Fasano, il semblait qu’il existait déjà un moyen simple de gérer la maladie cœliaque : adopter un régime sans gluten.

Pour environ 1 % des personnes atteintes de cette maladie auto-immune, éviter le gluten est actuellement la seule méthode pour contrecarrer les lésions de l’intestin grêle et soulager les divers symptômes de la maladie, qui peuvent inclure des douleurs abdominales, de la diarrhée, de la constipation, de la dépression, de la fatigue, des maux de tête, une éruption cutanée vésiculeuse et une anémie ferriprive.

Mais consommer même des quantités infimes de gluten – juste une chapelure d’une planche à découper, par exemple – peut déclencher à nouveau des symptômes et des dommages intestinaux. Et le maintien d’un régime sans gluten strict et à vie dans un monde plein d’ingrédients cachés contenant du gluten nécessite une vigilance constante et rend les sorties au restaurant, les voyages et l’école risqués et anxiogènes, a déclaré le Dr Fasano.

Dans une enquête publiée en 2014, 341 personnes atteintes de la maladie coeliaque ont évalué le fardeau de la gestion de leur état comme étant pire que celles qui souffraient de reflux acide chronique ou d’hypertension artérielle, et similaire à celles qui vivaient avec le diabète ou une maladie rénale nécessitant une dialyse. Bien qu’ils tentent d’éviter le gluten, jusqu’à 30 % des personnes atteintes de la maladie cœliaque présentent encore des symptômes, a déclaré le Dr Elena Verdú, professeur de gastro-entérologie à l’Université McMaster en Ontario, au Canada.

Les aliments sans gluten peuvent également être plus chers que leurs homologues contenant du gluten, et de nombreuses personnes n’ont pas accès au soutien d’un diététiste pour les aider à planifier un régime équilibré et sans gluten, a déclaré le Dr Verdú.

Alors qu’il est devenu plus clair que le maintien d’un régime sans gluten n’est ni simple ni satisfaisant pour de nombreux patients coeliaques, les chercheurs ont également fait des progrès récents dans la compréhension du fonctionnement de la maladie. Nous comprenons maintenant “presque pas à pas la marche, la progression depuis le moment où vous décomposez le gluten jusqu’au point où vous détruisez votre intestin”, a déclaré le Dr Fasano. “Tout un monde s’ouvre en termes de nouveaux traitements.”

Il existe actuellement 24 thérapies potentielles à divers stades de développement, selon la Fondation de la maladie coeliaque. Ceux qui sont testés ciblent différentes étapes de la voie de la maladie, a déclaré le Dr Fasano. Certaines sont des enzymes destinées à améliorer la digestion du gluten, en le décomposant en fragments plus petits et moins nocifs. D’autres approches rendent la muqueuse de l’intestin grêle moins poreuse, de sorte qu’il est plus difficile pour le gluten partiellement digéré de pénétrer dans l’organisme. D’autres encore ciblent le système immunitaire pour l’empêcher d’endommager l’intestin en réponse au gluten, a déclaré le Dr Fasano.

Si elles s’avéraient sûres et efficaces, ces thérapies potentielles ne seraient probablement pas des remèdes contre la maladie coeliaque ou “un billet gratuit pour une consommation élevée de gluten”, mais elles pourraient atténuer les effets de la consommation accidentelle de petites quantités, a déclaré le Dr Verdú.

Cela étant dit, ils sont encore probablement dans au moins quelques années avant d’être approuvés pour utilisation. “La conception et l’approbation des médicaments sont un chemin vraiment très long”, a déclaré le Dr Verdú, dont la clinique participe à plusieurs essais mais qui n’a aucun lien financier avec les médicaments.

Parmi les thérapies potentielles en développement, la plus avancée – actuellement testée dans un essai de phase 3 – est un médicament appelé larazotide, qui diminue la porosité de l’intestin grêle et s’est révélé prometteur lors d’essais antérieurs. Dans le meilleur des cas, le larazotide pourrait être approuvé et mis sur le marché d’ici deux à trois ans, a déclaré le Dr Fasano, qui a participé au développement du médicament et y a un intérêt financier.

Mais, a-t-il ajouté, pour cinq ou six médicaments testés dans les essais de phase 3, seuls un ou deux seront finalement approuvés. Plusieurs autres thérapies potentielles sont actuellement en phase 2 d’essais ; ce qui pourrait être de cinq à six ans à partir du marché, a déclaré le Dr Fasano.

Le coût des thérapies coeliaques varierait. Les traitements au larazotide et aux enzymes digestives sont relativement bon marché – ils « coûtent des centimes à produire », a déclaré le Dr Fasano – mais les médicaments ciblant la réponse immunitaire ou inflammatoire seraient plus chers.

Des thérapies de type vaccin pour la maladie coeliaque, qui apprendraient au système immunitaire à tolérer le gluten, sont également à l’étude, a déclaré le Dr Fasano. Il a appelé cette approche le «Saint Graal» car elle pourrait permettre aux gens de consommer en toute sécurité de plus grandes quantités de gluten. Un essai de phase 2 d’une de ces thérapies a été interrompu en 2019 car il semblait inefficace. Pourtant, a déclaré le Dr Fasano, “nous avons beaucoup d’espoir dans cette approche”.

Avec autant de types de thérapies différents en préparation, le Dr Verdú a déclaré qu’elle espère avoir éventuellement plusieurs médicaments, dont certains peuvent être utilisés en combinaison, à offrir à ses patients coeliaques. Et peut-être qu’ils pourraient s’avérer utiles pour d’autres maladies auto-immunes ou inflammatoires, a déclaré le Dr Fasano. Dans une étude récente, par exemple, le larazotide a semblé aider une poignée d’enfants atteints du syndrome inflammatoire multisystémique chez les enfants, ou MIS-C. Le médicament est actuellement testé à cette fin dans un essai de phase 2.

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